Low Vision: Accepting the White Cane and Use of Protective Techniques

Woman using upper hand technique to find the door. Mujer usando la técnica de protección alta para encontrar la puerta.

People with low vision sometimes have trouble accepting their need to use the long white cane. Orientation and Mobility Specialists (O&Ms) are in charge of teaching skills to their students, such as the proper protection techniques, and providing them with examples of how to incorporate them when needed. After Hurricanes Fiona and Maria, Puerto Ricans still experience blackouts. A person with low vision, just like a person who is blind, must have skills to help them move safely, whether in their homes, work or when a blackout occurs.

There needs to be acceptance and motivation from people with low vision, so they can be willing to learn O&M training. That way, they can see how protective techniques and using a white cane or verification cane can help them, especially during an interruption of power services.

Low Vision Safety and Acceptance

Life is unpredictable. One day you move around the environment without any assistive tool; the next, you need a white cane. Just imagine how your life and the lives of those around you change. This is what happens to a student with low vision; accepting the long white cane when they still “see” is a battle.

Electric Power

Oh, not again! Another blackout!…

Imagine having low vision, and you’re at your home or any familiar environment, and suddenly everything is dark. You don’t have a white cane. You don’t want to use one because you can still see. What do you do?

It takes time after a blackout to have stable electric power. This means that at night it’s more difficult for people with low vision to be able to see because they are experiencing total darkness. This is a situation where using proper cane techniques helps to overcome this barrier. That includes protective techniques when moving inside or outside the house or using a white cane on their sidewalk or neighborhood.

Protective Techniques

In Puerto Rico, Teachers of Visual Impairment (TVIs) and Orientation and Mobility Specialists (O&Ms) teach protective techniques to their students. The reality is that people use protective techniques without knowing they are using them. A great example is when you wake up in the middle of the night, you know the room’s layout, and sometimes you don’t even turn on the light. You walk cautiously, extending your arms to navigate the obstacles and avoid getting hit. This is what protective techniques are for, to protect one’s body.  I learned that my students with low vision didn’t want to learn about O&M because they could still see. Additionally, using a cane is already a big hurdle for them; they tend to draw the line there.

What Do You Do in This Case?

As a teacher, you must present them with situations where they can put into practice the techniques, and what better example than here in Puerto Rico, where we still experience blackouts? I like to share normal situations where they use protective techniques, like during a blackout when walking to their kitchen to find the table in the middle of the night. Or maybe even use upper-hand protective techniques when they are searching for the door. These are some examples that don’t apply just to them but to everyone else in their family. This helps make the students who haven’t yet accepted their visual impairment not feel so alienated.  Another great technique to teach them about is trailing, which allows them to follow a line of path in their home, in this case, the wall.

Teaching about the White Cane

Teachers of Students with Visual Impairments (TVIs) and Orientation and Mobility Specialists (O&MS) in Puerto Rico teach their students how to move around safely and independently, no matter the scenario. This includes teaching them about the variety of long white cane and cane tips. Using a mobility cane can be shocking for some students; I know my students with low vision don’t want to be seen differently for using them.

For this reason, it’s important to explain to students with low vision that other canes can help them when they can no longer see clearly.  For example, I like to show my students (who still hesitate to use the white cane) the identification cane and its purposes. It’s a less invasive way for them since it’s only for identifying themselves as a person with low vision. However, I also present to them the rigid and folded cane because they are for mobility; mobility is a great role for their independence. As a dynamic, I asked them if they could identify the difference between the canes based on color, weight, and tip. Then, I allow them to use the cane with various white cane tips.

Understanding their Eye Condition

It’s important for students with low vision to understand their condition and how the environment impacts their functional vision. For example, teaching the students about how the sun’s position changes during the day; and how an intersection in the morning could be easier to cross vs. in the afternoon and vice versa. Also, the glare affects their visibility of cars and traffic lights when the sun is in front of them. It’s important for them to know how they can see better in their house with adequate lighting vs. the difficulty when a blackout occurs.

Students also need to be advocated in their community. For example, when a neighbor or friend might see them using a white cane only at specific times, it’s an excellent opportunity for them to share and explain why they are using it and how sometimes they might not need to use it.

Use of Blindfolds

O&M specialists decide if using blindfolds during the Orientation and Mobility instruction would provide beneficial effects. My experiences have taught me that there is no correct answer since each student is different. For this reason, each instruction must be individualized. When deciding to blindfold a student, we must think if it will be effective in perfecting a technique or whether the student feels comfortable not using their residual vision. Also, when deciding not to use a blindfold, allowing the student to use his vision and white cane to walk safely is the way to go. Everything will depend on the student, how comfortable they feel, and how efficient it would be for their orientation and mobility class and their self-esteem.

As educators, we should give the students the necessary tools to explain their visual difficulties. The importance is to show our students with low vision that, even if they can still see, they need the proper training in O&M protective techniques and using a white cane because they need to be and feel independent.

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Baja Visión: La aceptación del bastón blanco y el uso de las técnicas de protección

Nota del editor: Hecmarie Tosado Rivera, maestra de impedimentos visuales y especialista en OyM en Puerto Rico, comparte la importancia de capacitar a los estudiantes con baja visión en el uso del bastón blanco y las técnicas de protección. Tosada Rivera reflexiona sobre el valor e importancia de usar el bastón en circunstancias como la interrupción de energía eléctrica – lo que ha ocurrido en su comunidad a consecuencia de los recientes huracanes.

Algunas veces, a las personas con baja visión se les hace difícil aceptar que necesitan utilizar un bastón blanco. La función de los especialistas en orientación y movilidad (OyM) es enseñarles a sus estudiantes diferentes destrezas, tales como, las técnicas de protección y darles ejemplos de cómo incorporarlas en el momento oportuno. Después de los huracanes Fiona y María, aún siguen ocurriendo apagones en Puerto Rico. Es por esta razón que las personas con baja visión, al igual que las personas ciegas, necesitan tener las destrezas necesarias para poder desplazarse con seguridad, ya sea en su hogar, en su trabajo o en cualquier lugar que se encuentren al momento de ocurrir un apagón.

Las personas con baja visión necesitan tener aceptación y motivación para estar dispuestas a aprender las técnicas de OyM. De este modo, podrán ver que las técnicas de protección y el uso del bastón blanco o el bastón de identificación les pueden ayudar, especialmente durante la interrupción de servicios eléctricos.

Baja Visión, Seguridad y Aceptación

La vida es impredecible. Un día uno puede estar desplazándose tranquilamente en el entorno sin ninguna necesidad de equipo asistivo y, al otro día necesitar un bastón blanco. Trate usted de imaginarse cómo podría cambiar su vida y de aquellos a su alrededor. Esto es lo que sucede con los estudiantes con baja visión. El aceptar utilizar un bastón blanco cuando aún “pueden ver” es realmente una batalla interna. 

Servicio Eléctrico

¡Ay no! ¡otro apagón!…

Imagínese que es una persona con baja visión; está en su casa o en cualquier otro lugar conocido, y de repente, todo se pone negro. No tiene su bastón blanco porque, como aún “puede ver”, no lo quiere usar. ¿Qué puede hacer en esta situación? 

Después de un apagón, restablecer el servicio eléctrico toma su tiempo. Esto significa que en la noche es mucho más difícil para una persona con baja visión poder ver, ya que es cuando experimentan oscuridad completa. Esta es una situación en la cual el uso correcto del bastón blanco ayuda a superar este obstáculo. Esto incluye también, las técnicas de protección para desplazarse dentro o fuera del hogar o, incluso, usar el bastón blanco en la acera o en el vecindario.

Técnicas de Protección

En Puerto Rico, los maestros de impedimentos visuales y los especialistas en Orientación y Movilidad (OyM) enseñan las técnicas de protección a sus estudiantes. La verdad es que todas las personas utilizamos estas técnicas de protección sin saber que las usamos.  Un ejemplo de esto es cuando uno se levanta por la noche y, como uno ya tiene un mapa mental del cuarto, no enciende la luz. Asimismo, uno camina con precaución extendiendo los brazos para sentir los obstáculos y evitar tropezarse o darse con ellos. Este es precisamente el propósito de las técnicas de protección, proteger el cuerpo. Me he dado cuenta de que mis estudiantes con baja visión no entienden el porqué de aprender las técnicas. También, para ellos, el uso del bastón blanco es todo un problema, y es cuando dicen, “hasta aquí llegué. Eso no”.

¿Qué Se Hace en Esta Situación?

Como maestro de impedimentos visuales hay que presentarles a los estudiantes situaciones en las cuales puedan poner en práctica las técnicas; y ¡qué mejor ejemplo que aquí en Puerto Rico donde aún ocurren apagones! Me gusta presentarles a mis estudiantes situaciones en las cuales normalmente se usan técnicas de protección. Por ejemplo, durante un apagón, quizás hayan caminado hacia la cocina y tanteado  la mesa con la mano. Quizás, incluso, hayan usado la técnica de protección alta para encontrar la puerta. Estos son algunos ejemplos que no solo se aplican a ellos, sino a todos los demás en su familia. Estar conscientes de esto ayuda a los estudiantes que aún no han aceptado su impedimento visual a no sentirse tan alienados. Otra excelente técnica para enseñarles es la técnica de seguimiento (también conocida como técnica de rastreo o trailing). El trailing les permite seguir una línea de desplazamiento en su hogar; en este caso, la línea de desplazamiento es la pared. 

Enseñar Sobre el Bastón Blanco

Los maestros de impedimentos visuales y los especialistas en Orientación y Movilidad (OyM) en Puerto Rico se encargan de enseñar a sus estudiantes a desplazarse de manera segura y autónoma, independientemente de la situación. Esto incluye enseñarles sobre los diferentes bastones blancos y puntas de bastones disponibles. Usar un bastón de movilidad puede resultar impactante para algunos estudiantes; sé que mis estudiantes con baja visión no quieren que los demás los consideren diferentes porque lo usan.

Por esta razón, es importante explicarles a los estudiantes con baja visión que existen otros bastones que pueden ayudarles cuando ya no puedan ver. Por ejemplo, me gusta enseñarles a mis estudiantes (a aquellos que aún se resisten a usar su bastón) sobre el bastón de identificación y su función. Es un método menos invasivo para ellos, ya que la función del bastón de identificación es simplemente identificarse como una persona con baja visión. Sin embargo, también les presento el bastón rígido y el bastón plegable, porque estos bastones son para la movilidad; y la movilidad desempeña un gran papel en su independencia y autonomía. Para hacerlo participativo, cuando les presento los bastones, les pregunto si pueden identificar la diferencia entre los bastones basándose en el color, el peso y la punta. Luego, les doy la oportunidad de usar el bastón con una variedad de puntas de bastón blanco.

La Importancia de Comprender su Afección Visual

Es importante que los estudiantes con baja visión comprendan su afección visual y el impacto que el entorno tiene sobre su visión funcional. Por ejemplo, es importante enseñarles a los estudiantes sobre las diferentes posiciones del sol durante el día, y cómo puede resultar más fácil cruzar una intersección durante la mañana en vez de por la tarde y viceversa. También es importante enseñarles que cuando tienen el sol de frente, el resplandor afecta su visibilidad de los carros y semáforos. Es vital que comprendan que una buena iluminación les puede ayudar a ver mejor en sus hogares, y también que cuando ocurren apagones, esto les dificulta su visibilidad.

Los estudiantes también necesitan abogar por sí mismos en su comunidad. Por ejemplo, si un vecino o amigo los ve usar un bastón blanco solo en ciertos momentos, es una gran oportunidad de informarles y explicarles la razón por la cual  usan un bastón blanco y por qué a veces quizás no sea necesario usarlo.

Uso de Vendas

Como especialistas en orientación y movilidad (OyM), analizamos y decidimos si el uso de vendas durante la clase de orientación y movilidad podría brindar beneficios al estudiante. Mi experiencia me ha enseñado que no existe una respuesta definitiva, ya que cada estudiante es diferente. Por este motivo, la enseñanza debe ser individualizada. Cuando se analiza si vendar los ojos a un estudiante, es importante tener en consideración si vendar los ojos va a ayudar a perfeccionar alguna técnica. Además, hay que tener en consideración si el estudiante se siente cómodo con no utilizar su visión restante. Asimismo, si está analizando no vendarle los ojos a un estudiante y permitirle utilizar su visión restante y el bastón blanco para que camine con mayor seguridad, hay que decidir si esta opción sería la mejor para el estudiante en particular. Todo dependerá del estudiante. Dependerá de cuán cómodo se siente con una opción u otra, y cuán eficaz sea la opción elegida para su clase de OyM y su autoestima. 

Como educadores debemos darles a nuestros estudiantes con baja visión las herramientas necesarias para que puedan comprender y explicar sus propias dificultades visuales. Lo importante es demostrarles que, incluso cuando pueden ver, aún necesitan la instrucción adecuada en OyM, las técnicas de protección y el uso del bastón blanco porque, al final del día, necesitan ser y sentirse independientes y autónomos, independientemente de si todavía pueden ver un poco o no.

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